Los perros callejeros de Egipto, una vez vilipendiados, tienen la oportunidad de una vida mejor

Los perros callejeros de Egipto, una vez vilipendiados, tienen la oportunidad de una vida mejor
En esta foto del 14 de febrero de 2020, los veterinarios egipcios para el cuidado de los animales, el primer programa de esterilización y castración del país, marcan a un cachorro con pintura roja después de darle una vacuna contra la rabia, en El Cairo, Egipto. Después de siglos de estigma, los perros callejeros de Egipto están encontrando aceptación popular. El apoyo de base como la esterilización, la atención médica y el refugio ha aumentado en desafío a la política de exterminio del gobierno. Durante décadas, El Cairo se ocupó de su problema con los animales callejeros dejando veneno en las calles. (Foto AP / Nariman El-Mofty)
Muestra de Amor

EL CAIRO (AP) – Karim Hegazi pasa sus días en una clínica de El Cairo cuidando animales considerados durante mucho tiempo una amenaza en Egipto.

Perros callejeros deambulan en casi todos los barrios de El Cairo: acechan en los sitios de construcción, hurgan en la basura y aullan todas las noches encima de los automóviles estacionados. El gobierno dice que hay alrededor de 15 millones de ellos. Muerden a unas 200,000 personas al año, según la Organización Mundial de la Salud, y transmiten la rabia, una de las enfermedades más letales del mundo.

Y si eso no fuera motivo suficiente para sentir repulsión hacia los perros, un famoso dicho islámico atribuido al profeta Mahoma advierte que los ángeles no entrarán a su hogar si hay un perro adentro.

Sin embargo, después de siglos de estigma, los perros callejeros de Egipto están encontrando aceptación popular y, junto con ello, un creciente apoyo de base. Eso incluye la adopción y la atención médica, así como la esterilización y castración para evitar que produzcan más cachorros en las calles. Los voluntarios armados con redes de pesca gigantes y dardos tranquilizantes se embarcan en misiones regulares para atrapar, vacunar y esterilizar perros antes de soltarlos.

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Un voluntario atrapa a un perro callejero en El Cairo como parte de una campaña de vacunación contra la rabia. (Foto AP / Nariman El-Mofty)

Estos esfuerzos están avanzando en contra de la política gubernamental vigente de exterminio por veneno.

«He visto un cambio importante … la gente está viendo un valor en los callejeros», dijo Hegazi, de 32 años, desde su hospital veterinario en el exclusivo suburbio de Maadi. Él dice que ya no trata solo a los perros extranjeros, sino también a un número creciente de perros adoptados «baladi», la raza callejera egipcia una vez vilipendiada. Incluso clientes musulmanes piadosos aceptan perros callejeros. Hegazi dice que a menudo concilian sus creencias religiosas y su amor por los perros manteniéndolos en patios de césped o en los tejados.

Las clases altas y medias de Egipto han adoptado cada vez más ideas inspiradas en Occidente sobre la propiedad de perros. Los hoteles para mascotas, cafeterías y emporios de aseo están surgiendo en las principales ciudades egipcias. Impulsado por el auge de las redes sociales, el entusiasmo por los perros de El Cairo «va más allá de la cultura esnob», dijo la defensora local Amina Abaza.

Un foro de Facebook para recomendaciones de veterinarios explotó en una comunidad de 13,000 amantes de mascotas que intercambiaron historias de rescate extraviadas. Docenas de nuevos refugios coordinan las adopciones en línea, inundando los feeds de Instagram con imágenes de cachorros abandonados.

Lo que ha surgido en línea se está derramando en las calles. Algunos de los distritos más acomodados de El Cairo están movilizando equipos de esterilización y castración para contrarrestar lo que los defensores describen como métodos espantosos del gobierno para controlar a la población canina.

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Vets for Animal Care es el primer programa de esterilización y castración en Egipto diseñado en parte para vacunar a los perros callejeros contra la rabia. (Foto AP / Nariman El-Mofty)

La Organización General de Servicios Veterinarios, un brazo del ministerio de agricultura, envía rutinariamente a las autoridades para matar a los callejeros dispersando veneno en las calles durante la noche, según una docena de activistas y residentes. Dicen que se han despertado para encontrar cadáveres apilados en bordillos, o perros enfermos que lloran angustiados.

«Es una forma horrible de morir», dijo Mohamed Shehata, fundador de Veterinarios egipcios para el cuidado de animales, o EVAC. Es el primer programa de esterilización y castración del país, también con sede en Maadi.

La organización gubernamental no respondió a preguntas sobre su política. Pero en un informe reciente, describió a los perros de la calle como una «bomba de tiempo que amenaza a nuestros hijos» y defendió el «asesinato misericordioso de perros que son perjudiciales para las personas», citando la ley islámica.

Después de que los franceses invadieron Egipto en 1797, las tropas de Napoleón Bonaparte pasaron dos noches disparando a todos los perros callejeros de El Cairo debido a su ruido estridente. Según el historiador estadounidense Juan Cole, probablemente fueron empleados como vigilantes informales en los sinuosos callejones de la ciudad. Las principales campañas de erradicación de perros en Egipto surgieron del crecimiento explosivo de la ciudad a principios de 1800, cuando los perros se convirtieron en carroñeros dependientes de los montículos de basura ubicuos de El Cairo, dijo Alan Mikhail, profesor de historia otomana en la Universidad de Yale. Como parte de una campaña de higiene pública, las autoridades atraparon, dispararon y envenenaron a los perros en masa.

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Los voluntarios atrapan perros callejeros en El Cairo como parte de una campaña antirrábica. (Foto AP / Nariman El-Mofty)

En estos días, está surgiendo un consenso entre los expertos de que «el veneno no es una solución real para la rabia o la sobrepoblación», dijo Shehata. Una sustancia tóxica llamada citrinina se usa para matar a los perros, pero la mayor parte termina filtrándose en el suelo y el cemento, envenenando a los jardineros, trabajadores de la basura y niños jugando en la calle. El sacrificio de perros callejeros tampoco detiene la propagación de la enfermedad, agregó, ya que más del 70% de la población callejera debe ser vacunada para lograr la inmunidad del rebaño.

Shehata describió los esfuerzos de esterilización y castración de su grupo como «una forma más humana, científica y efectiva» para regular los callejones del país. Su grupo inició la primera campaña de vacunación masiva contra la rabia de Egipto este mes, inspirado en el objetivo de la OMS de eliminar las muertes humanas de la rabia transmitida por perros para 2030.

En una brumosa mañana del pasado fin de semana, equipos de voluntarios corrieron detrás de los perros salvajes en Maadi, atravesando amplios bulevares y vías de trenes llenas de basura. Una cacofonía de aullidos y ladridos llenó el aire cuando los aterrorizados perros quedaron atrapados en las redes y luego se les inyectaron vacunas. Vecinos despertados por el ruido observados desde sus balcones con desconcierto. El método puede parecer despiadado, pero Shehata insiste en que es lo mejor y mantiene a los perros inmunes a la rabia durante un año.

Los voluntarios también esterilizan y se castran en la clínica. Los perros se dejan donde fueron atrapados, con un corte en la oreja para mostrar que han sido esterilizados. El modelo se está replicando en al menos cinco distritos centrales de El Cairo, donde los grupos locales dicen que han visto estabilizarse o disminuir las poblaciones de perros y que la amenaza de la rabia disminuye, aunque el gobierno no hace públicas las cifras de infección por rabia.

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Cadáveres de perros callejeros envenenados en las vías del tren a las afueras de El Cairo. (Foto AP / Nariman El-Mofty)

Los cazadores de vigilantes aún esparcen veneno en la comida para perros y solicitan exterminadores del gobierno, dijo Rasha Hussein, un residente de Maadi que dirige un centro de entrenamiento veterinario en las afueras de El Cairo. Pero ella dijo que los esfuerzos de grupos como EVAC han alentado la compasión. Los residentes ahora coordinan las entregas de comida y controles médicos para perros con orejas que se han convertido en un pilar en sus áreas. Hace solo cinco años, los voluntarios de EVAC fueron expulsados ​​del vecindario.

Shehata dice que sus equipos han tratado a unos 10,000 perros callejeros en los últimos años.

El impulso de Egipto sigue a los éxitos en países en desarrollo similares. Los defensores del bienestar animal esperan que estos avances puedan provocar un movimiento mundial.

Las ciudades de Turquía, que alguna vez promovieron la matanza sistemática de perros callejeros, ahora brindan a los extraviados evaluaciones, esterilizaciones y refugios médicos patrocinados por el gobierno. Las provincias indias históricamente devastadas por la rabia, donde Shehata se entrenó, han reducido las tasas de mortalidad a través de campañas coordinadas.

Pero los principales veterinarios dicen que los esfuerzos de Egipto aún carecen de fondos estatales o un marco legal para proteger a los animales, lo que significa que el futuro de los perros callejeros del país sigue siendo incierto.

«Haremos todo lo posible para alcanzar nuestros objetivos», dijo Hegazi mientras llevaba a su próximo paciente, ladrando y resoplando, a la sala de examen. «Pero llevará mucho más tiempo».

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